Mitos y Verdades sobre Plástico

Utilizamos productos de plástico para que la vida sea más limpia, más fácil, más segura y más agradable. Encontramos plástico en los envases, la ropa, los edificios, los dispositivos médicos, los automóviles, los teléfonos celulares y en infinidad de otros productos cotidianos.

Los plásticos son materiales orgánicos, igual que la madera, el papel o la lana. Las materias primas que se utilizan para producir plástico son productos naturales como la celulosa y almidón, el gas natural y, principalmente, el petróleo. Se han convertido en el material moderno preferido porque permite equilibrar las necesidades de hoy en día con la protección del medio ambiente de forma económica y sostenible.

Los plásticos son productos líderes para la fabricación de soluciones de empaque debido a sus múltiples características físicas.

Los plásticos son incoloros ,inocuos, sólidos o semisólidos, aislantes térmicos y eléctricos, tiene la capacidad de resistencia para contener sustancias sin alterarlas, es versátil a distintas temperaturas y son reciclables.

Mito: Los plásticos causan cáncer.

Los plásticos no causan cáncer. Es un material inocuo utilizado para la industria de bebidas, alimentos e incluso, es el material predilecto para la industria médica. El mito surgió de afirmaciones que indicaban que “los químicos en los plásticos pueden filtrarse en los alimentos o las bebidas y causar cáncer”. Los correos electrónicos fraudulentos han difundido advertencias sobre la liberación de dioxinas cuando los contenedores de plástico se reutilizan calentados o congelados. Estos correos falsos se acreditan a la Universidad Johns Hopkins en Estados Unidos.

La realidad es que los estudios que se han realizado demostraron que, aún y a pesar de que en algunos experimentos se liberaron pequeñas cantidades de productos plásticos, estos residuos se mantienen en niveles muy bajos y sus compuestos químicos indican que sería imposible llegar a niveles de riesgo para el ser humano. La FDA ha realizado estudios de plásticos en contacto con alimentos y bebidas y su conclusión ha sido que los plásticos son seguros para el uso en envases y empaques de productos alimenticios.

Mito: El BPA produce enfermedades cancerígenas extremadamente dañinas para la salud.

Realidad: El BPA no es tóxico, no tiene efectos cancerígenos ni es mutagénico, se metaboliza rápidamente, tiene un efecto estrogénico muy débil.

¿Qué estudios se han hecho con el BPA?

l Bisfenol A (BPA) es un intermediario usado principalmente en la producción de polímetros tales como policarbonato y resinas epóxicas. Más de 1000 estudios Toxicológico shan sido hechos por Organismos Regulatorios Competentes alrededor del mundo, con una alta robustez estadística, hecho bajo las normas de “ buenas prácticas de Laboratorio “ y enfocados en las rutas relevantes de exposición tales como la ingesta de alimentos, han concluido satisfactoriamente que:

Alcanzar el límite TDI es claramente IMPOSIBLE y una persona de 60 Kg debería comer o beber DIARIAMENTE:

  • 600 kg de alimentos envasados en Policarbonato.
  • El alimento de al menos 120 latas de aluminio con recubrimiento de policarbonato.
  • 600 litros de agua envasada en Policarbonato

Las evaluaciones de riesgo del BPA siempre han confirmado que los productos elaborados a partirde BPA, como el policarbonato y las resinas epoxi, son seguros para los consumidores y el medioambiente.

Mito: Prohibir los plásticos es la solución al problema de la contaminación de los océanos.

  • La solución a largo plazo requiere de un Plan Integral de Manejo y Gestión de Residuos Sólidos. Las prohibiciones o impuestospor sísolos no son una solución al problema de la contaminación.
  • Tan solo 10 ríos ubicados en Asia y África transportan el 90% de los residuos que llegana los océanos. En estos países ya hay prohibiciones e impuestos y no han reducido la contaminación. Solo en aquellos países donde hay planes de Manejo y Gestión deResiduos y Desechos Sólidos ha habido avances considerables en la reducción de la contaminación de ríos, lagos y mares.
  • Aún si se prohibiesen todos los plásticos, estos materiales representan menos del15% del total de residuos que se generan.

Mito: Viviríamos mejor sin plásticos

Los plásticos no son solo los empaques y embalajes que vemos. Estos materiales están presentes y son parte de nuestro estilo de vida moderno y nos permiten alimentarnos, tener medicinas, ropa, techo y cientos de soluciones que nos permiten sobrevivir de forma sostenible. Si eliminásemos los plásticos la huella de carbono de los humanos aumentaría y la consecuencia sería de daños irreversibles para el planeta. Según un estudio de la Asociación de Manufactureros de Plásticos de Europa, la sustitución de los plásticos por otros materiales sustitutos tendría las siguientes implicaciones:

  • El peso de los envases y embalajes se incrementaría 400%.
  • El consumo de energía para la fabricación de empaques y embalajes se multiplicaría por 150%
  • Los costos de producción serían en torno a 200% superiores
  • Además, gracias al uso de plásticos, el peso promedio de los envases se ha reducido en un 28% en los últimos 10 años y se continúa reduciendo. Lo anterior ha significado un ahorro significativo en energía y costos de transporte en economías de escala.

Algunos ejemplos del ahorro obtenido al utilizar plásticos:

  • En los últimos 40 años, a través de una combinación de avances en materias primas y nuevas técnicas de moldeo, el peso de un bote de yogur de 125g se ha reducido en más del 60%.
  • El embalaje de plástico requiere menos combustible para su fabricación y transporte que otros materiales, de esta manera se ahorra energía desde el principio hasta el final de la vida útil. Su ligero peso también brinda comodidad en el manejo.

La fabricación de productos plásticos es extremadamente eficiente en términos de uso de recursos en comparación con otros materiales. De acuerdo con un estudio de PWC para la tienda de supermercados francesa Carrefour la elaboración de bolsas de papel vs bolsas plásticas utiliza:

  • Consumo Energía Renovable: 2.2 veces más gasto con papel que con plásticos.
  • Consumo de agua: 4.7 veces más gasto con papel que con plásticos.
  • Emisión de Gases de Efecto Invernadero: 3.1 veces más con papel que con plásticos.
  • Emisión de Gases Industriales: 2.7 veces más con papel que con plásticos.
  • Eutrofización: 18 veces mayor ingreso de nutrientes en agua con el papel que con plásticos.
  • Una botella de PET con una capacidad de 1,5 litros de agua contiene el doble que una de vidrio de 0,7 litros. Sin embargo, la botella de 1,5 litros de PET pesa solamente 40 gramos. Es decir, el plástico pesa una décima de la botella de menor tamaño en vidrio ofreciendo así una relación de peso entre envase y producto mucho más conveniente.

Comparación de bolsas plásticas versus envases de vidrio

Según el ICIPC: el equivalente de 1 camión de bolsas plásticas llenas de salsa que reemplaza a 26 camiones de botellas de vidrio llenas de salsa. El uso del plástico resulta en un ahorro en consumo de combustible y emisiones de gases de efecto invernadero.

Comparación de envases PET versus envases de vidrio

Según cálculos propios, utilizando los datos anteriores, se comparó la cantidad de envases en PET que podría envasarse en un contenedor vs la cantidad de envases de Vidrio y el resultado fue el siguiente:

Un contenedor de 48 pies tiene capacidad para transportar 27 toneladas de productos. Utilizando envases de PET se podría transportar 20,000 envases de 1.5 litros c/u. El peso de los envases es 0.85 toneladas (3.1% del peso) y el peso del agua es de 26 toneladas (96.9%).Mientras que, con vidrio, el peso de los envases representará el 31% de la carga de transporte y solo contendrá 69% de agua. Como resultado, el envasado con vidrio hace muy ineficiente el transporte y encare el producto final. Además, un cambio a envases de vidrio aumenta la generación de gases de efecto invernadero.

Mito: los plásticos no son sostenibles

Alineados a los Objetivos de Desarrollo del Milenio, los plásticos contribuyen a la sostenibilidad ambiental pues permiten satisfacer de manera sostenible la demanda alimentaria mundial y otras necesidades ambientales, sociales y económicas:

  • OD1: Los plásticos permiten a personas de distintos niveles económicos tener acceso a más productos a precios más económicos.
  • OD2: Los plásticos reducen el desperdicio de alimentos y aumentan la vida de anaquel de los productos alimenticios.
  • OD3: Los plásticos son un material favorito en la industria médica por su capacidad de proteger medicinas y ser utilizado para la fabricación de empaques y envases descartables.
  • OD6: El plástico es ideal para transportar agua potable. Además, permite depositar económicamente agua en períodos de sequía que cada vez más afectan al mundo.
  • OD8: La industria plástica es una de las que mayor crecimiento ha tenido en las últimas décadas y es de las principales fuentes de trabajo en países en vías de desarrollo.
  • OD9: La industria plástica nació apenas hace medio siglo. Desde entonces se ha innovado y desarrollado cientos de nuevas y mejores resinas y materiales para el mundo.
  • OD10: tan solo en Costa Rica, la industria plástica genera casi 15,000 empleos directos y miles de empleos indirectos más que contribuyen a la generación de riqueza y la subsecuente disminución de desigualdades económicas.
  • OD11: Debido al ahorro energético al usar plásticos, la mayoría de los productos de consumo masivo utilizan empaques y envases en este material. Solo así, nuestra vida en ciudades es sostenible.
  • OD12: La industria plástica es líder en el reciclaje posindustrial de sus materias primas y tiene los índices más altos de ahorro para mantener un ciclo de vida circular.
  • OD13, 14 Y 15: El aumento del reciclaje y gestión de los residuos nos permitirá proteger nuestros ríos y lagos, reducir la contaminación marina y la deforestación. El uso de plásticos reduce el proceso de eutrofización que se genera al reemplazar estos materiales como el papel y cartón, con lo cual se permite proteger la vida marina de ríos y lagos.

Según la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación, en los países en desarrollo el desperdicio se produce principalmente en las primeras etapas de la cadena de valor por las técnicas de recolección, empaques y en las instalaciones de almacenamiento. El fortalecimiento de la cadena de suministro y de empaques reduciría la cantidad de pérdida y desperdicio de alimentos.

Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación (2018).

Mito: Los plásticos no son reciclables y reciclarlos no es de beneficio para el planeta

Los plásticos se pueden reciclar y requieren menos energía que reciclar otros productos. Además, los ahorros energéticos anuales que producen al mundo son inmensos. Para la fabricación de plásticos, las propiedades de reciclado se deben pensar desde el diseño, ya que es el momento en el cual se planean acciones que minimicen su impacto ambiental al momento de desecharse.Anualmente, se reciclan alrededor de 30 millones de ton de plástico en todo el mundo y esto equivalió a un ahorró total de 114 millones de barriles de petróleo (La Agencia de Protección Ambiental de EE. UU.estimó que reciclar 1 toneladade plástico permite ahorrar aprox. 3.8 barriles de petróleo crudo).

Este ahorro es equivalente a:

  • Se ahorró la gasolina necesaria para circular 8 millones de vehículos durante todo un año.
  • Se ahorró el uso de energía mundial durante 15 horas o la energía de los Estados Unidos de América por 3 días enteros.
  • Se Ahorró el equivalente a $112,800 millones del PIB de Estados Unidos (1% del total de $18.56 billones en 2017).
  • Se ahorró la energía equivalente a 98,129.21 km2 de campos de maíz para producir etanol (casi2 veces el territorio de Costa Rica).
  • Se ahorró el equivalente a 51.13 millones de toneladas de leña con lo que se dejó de cortar 2,280 millones de árboles de 8 pulgadas de diámetro c/u, esta cantidad de leña ocuparía +150 Estadios Nacionales de Costa Rica llenos hasta los 88m de altura.
  • Se ahorró el equivalente a producir 53.73 millones de toneladas de acero equivalentes al peso de más de 7,300 Torre Eiffel con un costo total de $6,985 millones de dólares de materia prima.

Mito: Envasar agua en botellas de PET no es sostenible

La cantidad de agua y energía utilizada para producir agua en envases PET es menor que en los demás tipos de bebidas envasadas. Además, el envasado de agua en botellas permite proteger la salud de los consumidores en países en vías de desarrollo. Algunos de los beneficios de envasar en botellas de PET son:

  • Ligero: rentable para fabricar y requiere menos energía para transportar que materiales sustitutos.
  • Seguro: no se rompe y no causa ningún peligro si está roto o dañado.
  • Conveniente: debido a que son seguros y livianos, también son convenientes para el consumo sobre la marcha.
  • Re-cerrable: adecuado para consumir en varias ocasiones y evitar desperdicios.
  • Reciclable: se puede reciclar para fabricar otra botella de PET. Estas botellas se pueden usar una y otra vez si son adecuadamente recicladas.
  • Sostenible: un número creciente de botellas de PET está siendo fabricado con PET reciclado en nuestra región.
  • Distintivo: se puede moldear en diferentes formas, permitiendo a las marcas usarlas para crear identidad y promover las bebidas.
  • Flexible: los fabricantes pueden cambiar de una forma o tamaño de botella a otra, lo que significa un alto nivel de eficiencia.

Las botellas de PET son uno de los productos que más ha aligerado su peso y reducido su gasto energético.

La Beverage Marketing Corporationde EE.UU. identificó que, entre 2000 y 2014, el peso promedio de un envase de PET de 6.7 onzas (medio litro) se redujo en un 51% pasando de 19.8 a 9.7 gramos. Esto ha resultado en un ahorro de más de 3,9 millones de toneladas de resina PET desde 2000 en el mundo.

Este ahorro es equivalente a:

  • El peso de 100,000 edificios Empire State (331,000 toneladas métricas)
  • El peso de 320 millones de ballenas azules (104.5 toneladas métricas)

Mito: Los empaques biodegradables son mejores para el ambiente.

Una de las cualidades de los productos biodegradables es que su proceso de degradación y compostaje es mayor que con los plásticos convencionales. Sin embargo, Los plásticos biodegradables no se degradarán si no se cuenta con vertederos de compostaje industriales los cuales no existen en nuestros países en la actualidad. Para que un plástico sea biodegradable se requiere que la degradación ocurra bajo condiciones ambientales específicas, en las cuales la degradación resulta de la acción de micro-organismos que ocurren naturalmente, tales como bacterias, hongos, y algas y se cumplan pruebas estandarizadas tales como la prueba ASTM D6400. Es importante mencionar que plásticos fabricados con petróleo y gas también pueden ser biodegradables si se modifica su composición química mediante aditivos que aceleran el proceso de degradación.

Para que un plástico se degrade adecuadamente se requiere que cumpla con todas y cada una de las siguientes condiciones en un centro industrial de compostaje:

  • Temperatura constante de +60°Celsius
  • Humedad constante de +50%
  • Microorganismos vivos
  • Viento caliente constante
  • Fricción entre materiales para aumentar partición y ruptura

Sin las condiciones anteriores, los plásticos biodegradables tardarán muchísimos años en degradarse y contaminarán la cadena de reciclaje pues no pueden combinarse con otras resinas. Convirtiéndose en lo que ambientalistas llaman un “pasivo ambiental”.

¿Qué es el compostaje?

El compostaje es el proceso de biodegradación que ocurre cuando los microorganismos consumen el material como alimento y en el proceso generan CO2 y agua. La velocidad y el grado de biodegradación dependen de una serie de variables, principalmente la población inmediata de microorganismos. Un bioplástico compostable se biodegradará completamente dentro de un ciclo de compostaje, que es de aproximadamente 3 meses. Las condiciones de compostaje incluyen una población muy saludable de microorganismos, abundante oxígeno y agua y temperaturas elevadas. Cuando las condiciones son menos que ideales, el proceso es mucho más lento o puede no ocurrir.

¿Qué es un pasivo ambiental?

Un Pasivo ambiental se genera cuando se liberan materiales, residuos extraños o aleatorios en una zona geográfica específica y no fueron eliminados oportunamente y que, siguen causando efectos negativos al ambiente.

Un plástico biodegradable liberado en la naturaleza sin el compostaje adecuado será basura que se acumulará hasta volverse una alarma ecológica y ambiental.

Mito: Los empaques biodegradables son mejores para detener la contaminación del mar

Este es uno de los mitos más preocupantes y que menos se discute entre las personas. La realidad es que los plásticos biodegradables fueron diseñados para biodegradarse en el suelo y no en el agua. Luego de ingresar a los océanos, los plásticos biodegradables se tardarán en degradarse tanto como el resto de los materiales que llegan al fondo del océano. La forma más efectiva de abordar la llegada de residuos de plástico y otros materiales al océano es deteniéndola en el Origen y evitar que lleguen allí en primer lugar. La popularización del uso de biodegradables es una amenaza ambiental a largo plazo si es mal gestionada por gobiernos.

¿Qué soluciones están a nuestro alcance?

La solución al problema de la contaminación requiere de acciones de Economía Circular por parte de todos los actores de la sociedad. Debemos trabajar juntos (Gobierno, Empresas, Consumidores, ONG y Asociaciones) en incrementar los niveles de reciclaje de nuestros países para alcanzar y superar los niveles de los países más desarrollados.

La meta de los países europeos es aumentar los porcentajes de reciclaje y la reducción de los residuos plásticos que no son desechados adecuadamente. Nuestra meta debe ser asegurar que todos los productos plásticos sean reciclables y que los sistemas de recolección de residuos sean eficientes y eficaces.

Los plásticos, gestionados adecuadamente, son una solución de economía circular pues ayudan a garantizar la seguridad de los alimentos y bebidas, contribuyen al ahorro de energía y la reducción de los desperdicios tal y como hemos visto el día de hoy.